В некоторых странах Западной Европы (ФРГ, Бельгия и др.) для выплавки чугуна из низкосортного неметаллургического горючего и бедных руд применяют в ограниченных (промышленных и полупромышленных) масштабах низкошахтные печи.

Действующие печи различных заводов по своей конструкции довольно сильно отличаются друг от друга. Общим для низко­шахтных печей является небольшая высота столба шихтовых материалов (до 5 м) и, соответственно, малый полезный и полный объем (до 120 м3).

В поперечном сечении низкошахтные печи имеют круглую, овальную или прямоугольную форму. По высоте от горна до ко­лошника поперечное сечение у одних печей сохраняется постоян­ным, у других печей изменяется, но в гораздо меньшей степени, чем в обычных доменных печах. Иногда колошник делается боль­шего сечения, чем горн.

Особенность работы низкошахтных печей — малое время пре­бывания шихты в печи. Если в обычных доменных печах продол­жительность пребывания шихты составляет 6—8 ч, то в низко­шахтных печах она не превышает 2,5—3 ч. Меньшее время пре­бывания шихты требует ускорения всех физико-химических про­цессов, протекающих в печи, иначе шихтовые материалы могут поступать в горн неподготовленными, что вызовет нарушение нормального хода печи. Ускорения реакций восстановления и про­цесса теплообмена можно достигнуть путем увеличения реакцион­ной поверхности шихты, улучшением контакта между частицами руды и горючего и газом.

В связи с этим для низкошахтных печей особое значение при­обретает подготовка шихтовых материалов. Подготовка заклю­чается в предварительном измельчении, сортировке и тщательном перемешивании материалов как перед загрузкой, так и при за­грузке их в печь. При этом должна быть обеспечена грануломет­рическая однородность и постоянство качества применяемого сырья. Применение рудноугольных и руднококсовых брикетов, железококса в этом отношении является наиболее перспективным.

Для улучшения тепловой работы и повышения производитель­ности низкошахтных печей при малом их объеме оказалось целе­сообразным применение дутья, обогащенного кислородом. При этом достигается концентрация зоны высоких температур в горне и одновременное снижение температуры колошника.

Применение дутья, обогащенного кислородом, позволяет вы­плавлять из бедных руд и низкосортного топлива не только пере­дельный чугун, но и ряд ферросплавов, а также дает возможность отказаться от нагрева дутья, что резко сокращает капиталовло­жения. При использовании углей с большим выходом летучих и смолы, кроме чугуна, можно получать газ, пригодный для син­теза жидкого топлива или аммиака. Производительность низко­шахтных печей колеблется от 80 до 120 т в сутки. Выход металла 21—22%. Выход шлака 2,3—2,5 т на 1 т чугуна. Расход кокса порядка 2,0 т на 1 т чугуна. К. и. п. о. 0,96—0,99.