Разделение металлов на черные и цветные является услов­ным. Обычно к черным металлам относят железо, марганец и хром, а остальные металлы — к цветным. Термин «цветные металлы» не следует понимать буквально. Фактически существуют лишь два цветных металла: розовая медь и жел­тое золото, в отношении же остальных металлов можно гово­рить не об их цвете, а об их различных оттенках, чаще всего серебристо-серого или красноватого тонов.

Также условно цветные металлы можно разделить на четы­ре группы:

  1. тяжелые металлы — медь, никель, свинец, цинк, оло­во;
  2. легкие металлы — алюминий, магний, кальций, калий, натрий, барий, бериллий, литий;
  3. благородные металлы — золото, серебро, платина и ее природные спутники (родий, иридий, палладий, осмий);
  4. редкие металлы; к этой группе относятся: тугоплав­кие металлы — молибден, вольфрам, вацадий, титан, ниобий, тантал и цирконий; легкие — стронций, скандий, рубидий и цезий; радиоактивные — уран, радий, торий, актиний и про­тактиний; рассеянные и редкоземельные — германий, галлий, гафний, индий, лантан, таллий, церий и рений.

Промышленное значение цветных металлов очень велико и особенно возросло с развитием новой техники, в том числе связанной с реактивной и атомной энергетикой, освоением космического пространства и расцветом радиоэлектроники. Наиболее массовыми металлами являются медь, цинк, свинец, олово, никель, алюминий, магний и титан.

В последние годы все более важное значение начинают приобретать металлы, отнесенные к группе редких. Развитие современной авиации с широким использованием реактивных двигателей потребовало все большего применения не только никеля и хрома, но и молибдена и вольфрама. Расширяется область применения радиоактивных металлов, открывающих огромные энергетические ресурсы атомного распада и позво­ляющих получать новые элементы.

Сильно возросла роль многих металлов и металлоидов, в том числе полупроводниковых материалов (бора, германия, селена, теллура, кремния), в развитии приборостроения, радиоэлектроники, радиолокации и вычислительной техники.

В связи с развитием квантовой техники и других отрас­лей промышленности большое значение начинают приобретать металлы, переходящие при температуре 0,5—8 К в сверхпро­водящее состояние. К ним относятся алюминий, галлий, ва­надий, титан, олово и др.

Выпуск цветных металлов, в том числе высокой чистоты, возрастает из года в год. Совершенствуются прежние и со­здаются новые способы их производства.

Методы производства цветных металлов очень разнообраз­ны. Многие металлы получают пирометаллургическим способом с проведением избирательной восстановительной или окисли­тельной плавки, часто в качестве источника тепла и хими­ческого реагента используют серу, содержащуюся в рудах. Ряд металлов с успехом получают так называемым гидрометаллургическим способом с переводом их в растворимые соединения и последующим выщелачиванием.

Часто оказывается наиболее приемлемым электролити­ческий процесс водных растворов или расплавленных сред.

Иногда применяют металлотермические процессы, исполь­зуя в качестве восстановителей производимых металлов дру­гие металлы с большим сродством к кислороду. Можно ука­зать еще на такие способы, как химико-термический, циани­рование и хлорид-возгонка.