Назначение шихтового отделения или пролета сталеплавильного цеха приемка и разгрузка поступающих в цех материалов, хра­нение определенного запаса материалов, обеспечивающего работу цеха в случае перерывов в снабжении и подготовка материалов к загрузке в плавильные агрегаты. К операциям подготовки отно­сятся взвешивание и погрузка материалов в мульды, совки, бун­кера, в приемные устройства конвейерных систем выдачи мате­риалов из отделения; иногда проводят также сушку материалов (например, боксита, железной руды), помол (например, помол ферросплавов, извести и др.). Ранее шихтовое отделение или ших­товый пролет обычно называли шихтовым двором.

В старых цехах малой производительности для хранения всех шихтовых и заправочных материалов служили шихтовые пролеты, являющиеся частью главного здания цеха. Однако опыт показал, что по мере роста производительности цеха и потока подаваемых шихтовых материалов организация работ в подобном пролете сильно усложняется и начиная с некоторого предела один пролет не в состоянии обеспечить приемку, хранение, перегрузку и беспе­ребойную подачу материалов к печам. Поэтому в современных высокопроизводительных цехах часто сооружают отдельно стоя­щие здания шихтовых отделений, причем их делают специализи­рованными — одни предназначены для сыпучих материалов (желез­ной руды, известняка, магнезитового порошка и т. п.), другие — для магнитных материалов (стального лома, чушкового чугуна), подобное разделение существенно облегчает организацию работ, поскольку выполняемые в отделениях перегрузочные работы и используемые для этого механизмы неодинаковы и зависят от типа материалов: магнитные материалы перегружают с помощью электромагнитов, сыпучие — грейферами, ленточными транспорте­рами, питателями различных конструкций. Для сыпучих материа­лов в современных цехах всегда сооружают отдельно стоящие шихтовые отделения, а для магнитных материалов во многих злектросталеплавильных и некоторых конвертерных цехах предусмат­ривают шихтовые пролеты в главном здании.

Планировка и устройство шихтовых отделений отличаются большим разнообразием. Они зависят от принятого способа скла­дирования и хранения материалов (в ямных или подвесных бун­керах, в штабелях); от способа разгрузки прибывающих материа­лов и способа выдачи материалов из отделения; могут быть бескрановыми и оборудованными мостовыми кранами для перегрузки материалов. Шихтовые отделения с ямными и  подвесными бункерами могут быть верхнего и нижнего расположения; верхнее шихтовое отделение это такое, у которого рабочая площадка и верх бункеров расположены на уровне рабочей площадки печного или загрузочного пролета сталеплавильного цеха, у нижнего отделе­ния рабочая площадка и верх буккера находятся на отметке ±0.

Планировка шихтового отделения должна обеспечить рацио­нальное размещение следующего оборудования: ямных или под­писных стационарных бункеров, штабелей и других емкостей для хранения материалов, систем подачи материалов в отделение и их выдачи к сталеплавильным агрегатам — рельсовых путей, лен­точных конвейеров, автовъездов и др.; механизмов для перегруз­ки материалов — мостовых кранов (магнитных, грейферных), кон­вейеров, вибропитателей и др.; весов для взвешивания прибываю­щих и выдаваемых материалов. Иногда в шихтовых отделениях и пролетах необходима также установка сушильных барабанов и печей для сушки материалов, дробилок, смесительных бегунов и другого оборудования.

Общим требованием является необходимость хранения всех материалов в крытых помещениях для предотвращения попадания дождя и снега. Если этого не делать, то возможно смерзание ма­териалов в зимнее время, что вызывает перерывы и снабжении цеха. Кроме того, загрузка в печь с жидким металлом материа­лов со снегом и влагой ведет к взрывам вследствие бурного испа­рения влаги; применение влажных материалов ведет также к на­сыщению стали водородом.